Comètes

Une comète est , en astronomie, un petit corps du système solaire constitué d’un noyau de glace et de poussière. Lorsque son orbite, qui a généralement la forme d’une ellipse très allongée, l’amène près du Soleil, la comète est exposée à diverses forces émanant du Soleil : vent solaire, pression de radiation et gravitation. Le noyau s’entoure alors d’une sorte de fine atmosphère brillante constituée de gaz et de particules, appelée chevelure ou coma, souvent prolongée d’une traînée lumineuse composée de gaz et de poussière, la queue, qui peut s’étendre sur 30 à 80 millions de kilomètres.

Quand elles s’approchent suffisamment de la Terre ou que leur magnitude est importante, les comètes deviennent visibles à l’œil nu et peuvent être spectaculaires.

Les comètes se distinguent des astéroïdes, autres petits corps du système solaire, par l’activité de leur noyau et leur provenance (ceinture de Kuiper, nuage d’Oort). Cependant les observations récentes de plusieurs astéroïdes présentant une activité cométaire, notamment dans la ceinture principale, tend à rendre cette distinction de moins en moins évidente1.

Le mot comète vient du grec komêtês (Κομήτης) qui signifie « chevelu ».


Photo OHP/CNRS
La Comète Bennett, désignée officiellement C/1969 Y1 (ainsi que 1970 II et 1969i),a été découverte par John Caister Bennett le 28 décembre 1969 alors qu’elle était encore à presque 2 UA du Soleil.

Photo NASA
La comète Hale-Bopp a été découverte le 23 juillet 1995 à une très grande distance du Soleil, faisant naître des espoirs qu’elle deviendrait bien plus brillante en s’approchant du Soleil et de la Terre. Bien que la prévision de la brillance des comètes soit un art difficile, Hale-Bopp a satisfait ou dépassé les prédictions à son passage au périhélie le 1er avril 1997. C’est ce qui lui valut l’appellation de « grande comète de 1997 ».


Photo Adam Block (NOAO), AURA, NSF
La comète Machholz, ou comète C/2004 Q2, a été découverte le 27 août 2004 par l’astronome amateur Donald Edward Machholz en Californie avec un télescope de 150 mm alors que l’astre présentait une magnitude de 11,8.


Photo NASA

La Comète West a été découverte par l’astronome danois Richard M. West sur des plaques photographiques prises à l’observatoire de La Silla au Chili le 10 août 1975,

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