Les galaxies

Galaxie Whirlpool (M51) Photo NASA

Une galaxie est, en cosmologie, un assemblage d’étoiles, de gaz, de poussières et de matière noire et contenant parfois un trou noir supermassif en son centre.

La Voie lactée, la galaxie dans laquelle se trouve le système solaire, compte quelques centaines de milliards d’étoiles  et a une extension de l’ordre de 100 000 années-lumière. La plupart des galaxies typiques comportent un nombre similaire d’astres, mais il existe aussi des galaxies naines comptant quelques dizaines de millions d’étoiles seulement , et des galaxies géantes comptant plusieurs milliers de milliards d’étoiles. Sur la base de ces chiffres et de la taille de l’Univers observable, on estime que celui-ci compte environ 350 milliards de galaxies de masse significative. La population de galaxies naines est cependant très difficile à déterminer, du fait de leur masse et leur luminosité très faibles. L’Univers dans son ensemble, dont l’extension réelle est inconnue, est susceptible de compter un nombre immensément plus grand de galaxies.

Les galaxies en tant que systèmes stellaires de grande taille ont été mises en évidence dans le courant des années 1920, principalement par l’astronome américain Edwin Hubble, bien que des premières données indiquant ce fait remontent à 1914. Les galaxies sont de trois types morphologiques principaux : elliptiques, spirales, irrégulières. Une description plus étendue des types de galaxies a été donnée à la même époque par Edwin Hubble et est depuis nommée séquence de Hubble.

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